Fire-driven state change and assisted migration: the case of Eucalyptus delegatenis in the Australian Alps

David  MJS    Bowman (1),    Lynda    D    Prior (2),    Brett    R    Murphy (3),    Grant    J    Williamson (4)    and    Owen    D    Bassett (5)

1    School    of    Biological    Sciences,    Private    Bag    55,    University    of    Tasmania,    Hobart    Tasmania    7000

2    School    of    Biological    Sciences,    Private    Bag    55,    University    of    Tasmania,    Hobart    Tasmania    7000

3 Research Institute for the Environment and Livelihoods, Charles Darwin University, Darwin NT 0909, Australia

4  School    of    Biological    Sciences,    Private    Bag    55,    University    of    Tasmania,    Hobart    Tasmania    7000

5    Forest    Solutions,    46    Charles    Street,    Benalla,    Victoria    3672,    Australia

We     demonstrate     how     a     series     of     three     fires     in     quick     succession     caused     the     population     collapse     of      an    obligate-­‐seeder    forest    endemic    to    the    Australian    Alps    bioregion.    Eucalyptus    delegatensis    is    a    tall,    long-­‐lived    tree         that       regenerates       following       fire       disturbance       that       stimulates       the       release       of       seed       from       an       aerial    seedbank.           If     regenerating   stands   are   burnt     before     they   reach   sexual   maturity   (after     about     20   years)     the    species    suffers    local    extinction    and    can    only    re-­‐establish    via    gradual    colonisation.       Aerial    and    field    surveys    in    a    valley    was    burnt    by    three    fires    (2003,    2007    and    2013)    in    the    Alpine    National    Park,    Victoria,    demonstrated    the      complete    population     collapse    of    this    species.    In    order    to    restore    this    species’    range,    park    managers    aerially     sowed   seeds   by   adapting   a   forestry   technique.        Surveys   revealed   that   the   establishment   of   sown    seeds     was     satisfactory,     and     seedlings     survived     the     first     summer.     The     challenge     for     land     managers     is     to    protect          these        seedlings        from        wildfires        for        the        next        two        decades        to      avoid      loss        of        these        artificially    regenerated     forests.        If   the   trend   for   more   frequent   fires   continues,   a   more   extreme   intervention   may   be    required,     involving   replacing   the   obligate-­‐seeder     species     with   more   fire-­‐     and   drought-­‐tolerant     resprouting    eucalypts     that     currently   occur     at     lower     elevations.        This   study   demonstrates   the   capacity   of     landscape   fire    to        abruptly      change      species’      distributions,      and     the      need     for      assisted     migration     to     counteract      losses      of    vulnerable    species    in    the    face    of    rapidly    changing    fire    regimes.